左撇子傳奇──長達兩個世紀之探祕

但願你不是個左撇子,否則請別瞪著下圖:

在人類社會,左撇子可謂備受鄙視,古今中外,幾無例外。中國人最重飲食,孩子在餐桌上的第一課,便是學習執筷,正確來說,應是學用右手執筷,對左撇子來說,想必是百般艱難。

古人鄙視左撇子,甚至可在語言反映出來。中文有「旁門左道」(不遵循正規的途徑﹑法門)、「左派/左性子」(指急進的偏激的)、「左計」(不適當的策劃)、「左降/左遷」(即降職或貶官),全冠上負面詞義。在西方社會,英文的右(right)與「對」是同一字,但左(left)則源自古英的 lyft,意即「弱」或「破爛」。現代英文「邪惡」(sinister),甚至是直接採用拉丁文的「左」(sinister),相反,「敏捷」(dexterity)則來自拉丁文的「右」dexter

隨時代發展,人們對左撇子態度開明得多,不再強迫左撇子小孩使用右手,也無人反對別人使用左手工作,現代科學家甚至展開各種研究,嘗試了解左撇子,至今已二百餘年。

人類有接近九成人慣用右手,卻只有一成多是左撇子 [1]。左撇子既然是少數,文化上又不受歡迎,想必左撇子在演化上是劣勢,何以社會上仍有一成多左撇子,而不是全部人皆慣用右手?

優劣立見?

人體並不完全左右對稱,生物學上稱為「側邊化」(lateralization)。簡單例子是心臟只有一個,置於人體左邊。因此,有人認為,古代戰士左手持盾,保護要害,拿劍就只好轉為右手,右手練劍日久,自然令右手遠比左手靈活。當然也有女士版本:初生嬰兒慣聽母親心跳,故母親用左手抱兒,能安撫小孩,故右手便要處理各種日常活動。不過這些只是假說,有待驗證 [2]

別以為側邊化只出現在人類身上,在動物世界,亦常看見類似情況,某些猿猴慣用左手,某些魚類慣用右眼,演化學家認為慣用某一邊的肢體能帶來演化優勢,如魚群遭到獵食動物追捕時,若跟隨魚群一同急速右轉,可以減少被捕風險,左轉反而令自己孤立,淪為獵食的目標。可是,在群居動物中,慣用手的情況便複雜得多,很多合作行為(cooperation)中,個別動物需與同類交手(如求偶、餵哺、打鬥等),左撇子(手、腳、爪等)的比例會較高 [3]──在慣用右手的群體中,左撇子較易出其不意,成功偷襲對手。

腦袋指揮一切

時至 1965 年,法國科學家保羅 ‧ 布洛卡(Paul Broca)發現左腦有個部位,與失語症(aphasia)有關,令科學家得知人腦亦非左右對稱,左腦有專責區域(Broca's area)去處理語言能力,左腦同時控制人體右側的活動。人類祖先除了發聲外,溝通也靠手勢比劃輔助,科學家由此推論:人類慣用右手,應是與人類出眾的語言能力有關,左撇子慣用左手,處理語言的區域「錯誤」置於右腦,是為「病態」,更有不少數據直指,左撇子與疾病和其他異常狀態有關 [4]

另外,慣用手的程度亦是研究重點,慣用右手的人通常會非常依賴右手,處理大部份日常工作,反而左撇子卻能平均使用雙手,可是,科學家在檢驗「腦不對稱」(brain asymmetry)現象時,發現的左撇子與其他人差別不大 [5],因此,「左撇子的右腦較為發達,而右撇子的左腦較發達」,這一目了然的假設似乎並不成立。

方向錯誤

1985年,加拿大研究解剖遺體,檢驗生前記錄慣用手的人大腦有否差別,結果發現左撇子的胼胝體(corpus callosum)比右撇子大 [6]。胼胝體有大量神經纖維,連接左右腦半球,故胼胝體較大,代表左右腦協調較佳。以此立足,美國心理學家克里斯文(Stephen Christman)開始另一項實驗:招募弦樂手、琴手和鼓手,紀錄他們慣用手的數據 [7]。若加拿大研究結果正確,弦樂手需要較佳左右協調,左撇子的比例理應很高,相反,琴手和鼓手的左手需要奏出與右手不同的旋律或節奏,應是右撇子的天下。

實驗結果完全不是這回事,相似一連串的實驗亦無法複製加拿大研究的結果,科學家唯有另闢蹊徑。克里斯文重新檢視實驗數據,發現原來一直以來,我們對慣用手的發法並不正確。

克里斯文認為,若把左右手的數據看成「強利手」(strong-handed)和「混合利手」(mixed-handed),實驗結果便變得清晰很多。根據《愛丁堡慣用手傾向量表》[8],分數高於+80或低於-80,即那人非常依賴同一隻手去處理日常工作,便是「強利手」,其餘則是「混合利手」,即日常生活中,雙手混合使用。樂手實驗的數據顯示:弦樂手大多是「混合利手」,琴手和鼓手則大多是「強利手」。這亦與解剖數據吻合,「混合利手」的人胼胝體較大,左右協調較佳,「強利手」則相反。

明日之後?

2013年,基因研究確認特定基因與慣用手「程度」有關 [9]。科學家綜合前人經驗,使今後的研究重點,由「左右」轉為「慣用手程度」,以及胼胝體的作用。總言而之,科學家認為左撇子現象,比我們原先現象複雜得多,涉及人腦運作模式,人類對之了解甚少。

縱然長達兩個世紀的研究仍未解開疑團,但左撇子也不用灰心,近年電腦興起,卻陰差陽錯,令首件有利左手的工具普及起來──QWERTY 鍵盤,最常用三個字母 E和 S,皆置於左手打字的位置 [10]。有利右手的鍵盤──Dvorak 鍵盤 [11] 卻一直無法打入主流。

今天,人們無時無刻在打字看螢幕,拿剪刀軟尺的機會遠小於打鍵盤,左撇子總算吐氣揚眉一次。

圖片鳴謝

Wilson Lee @123RF Stock Photo (Old scissors on the paper texture)

Mike Flippo @123RF Stock Photo (A yellow retractable tape measure on white background)

Nuttapong Maksonsong @123RF Stock Photo (Light blue chair in the conference room [lecture, hall])

Official White House Photo by Pete Souza (President Barack Obama writes at his desk in the Oval Office 3/3/09)

Ellery Poon (QWERTY keyboard at office)

 

參考資料 

[1] Sun T, Walsh CA. Molecular approaches to brain asymmetry and handedness. Nat Rev Neurosci. 2006; 7: 655–2. Link

[2] Christman S. Handedness. Encyclopedia of Human Behavior (Second Edition). 2012: 290–6. Link

[3] Schultz N. Southpaws: The evolution of handedness. New Scientist. 2010; 2758: 26–39. Link

[4] Christman S. Handedness. Encyclopedia of Human Behavior (Second Edition). 2012: 290–6.
Quote: In turn, this led to a widespread view of lefthandedness being somehow pathological and/or inferior, since left-handers had language in the ‘wrong’ side of the brain. Much of the research on handedness during the first half of the twentieth century tested claims that left-handedness was associated with various negative conditions, such as low IQ, neurosis, speech defects, psychopathology, bed wetting, and poor muscular coordination.

[5] Sainburg RL. Convergent models of handedness and brain lateralization. Front Psychol. 2014; 5: 1092. doi: 10.3389/fpsyg.2014.01092. Link

[6] Witelson SF. The brain connection: the corpus callosum is larger in left-handers. Science. 1985; 229(4714): 665–8. Link

[7] Christman S. Handedness in musicians: bimanual constraints on performance. Brain Cogn. 1993; 22(2): 266–72. Link

[8] Edinburgh Handedness Inventory. Link

[9] Arning L, Ocklenburg S, Schulz S, et al. PCSK6 VNTR Polymorphism Is Associated with Degree of Handedness but Not Direction of Handedness. PLoS One. 2013; 8(6): e67251. Link

[10] QWERTY Keyboard. Link

[11] Dvorak Keyboard. Link