懸壺有價

您願意付多少錢去換一年生命?

五百萬?一千萬?還是更多?

人命本來無價。經濟學理論說,人類作決定時,要考慮「機會成本」。香港人均收入為 14,354 港元 [1],平均一年收入有十六萬多, 用五百萬去換一年生命,似乎不太符合「經濟效益」。

那麼,患上絕症的病人一年壽命值多少錢?政府決不會告訴您,那是政治不正確。可是,人命是否真的無價?

足金品牌

醫藥公司十分賺錢。最多人服用的感冒藥、止痛藥等(統稱「學名藥物(generic drug)」),佔收入比例只是九牛一毛。真正能使藥廠賺大錢, 是所謂的「品牌藥物(branded drug)」。

「品牌藥物」和「學名藥物」其實是連體嬰,所有「學名藥物」最初都是「品牌藥物」,由藥廠研發,經過政府監管機構審批,然後註冊藥物專利權(patent),受專利保護的就是「品牌藥物」,由該藥廠獨家銷售。要待若干年後,專利權過期時,其他生產商才可申請生產成份與藥效相同的藥物,是為「學名藥物」。

不同國家的專利權法例不盡相同。在美國,新藥的專利保護期為二十年 [2]。可是,專利保護期受很多因素影響,令獨家銷售期(market exclusivity[3] 比專利保護期長得多。「品牌藥物」等同免死金牌,容許藥廠壟斷該藥的市場。「品牌藥物」售價比「學名藥物」高出千倍以上,是司空見慣的事。

美麗煙幕

2012年,美國食品藥品管理局(Food and Drug Administration,簡稱 FDA )批准新藥 Zaltrap,用來治療末期大腸癌 [4] 正當市場對新藥雀躍不已,科學家磨拳擦掌,要將新藥應用到其他癌症之際,藥廠公布藥效數據和售價,卻似一盤冷水照頭淋。

臨床測試顯示,Zaltrap 能令患者平均壽命延長 42 天 [5],但每月療程索價高達 11,000 美元(折合約 85,800 港元),要達到可觀的藥效,患者還須接受為期七個月的療程。這表示一年壽命的價值相等於 5,219,500 港元。醫學界頓時沸沸揚揚,甚至發起聯署,要求杯葛該藥,並檢討新藥藥效不彰,為何仍可得 FDA 批准。

為何新藥會如此昂貴?藥廠解釋,研發新藥要投入龐大的資源,在新藥進入臨床試驗之前,因副作用或藥效不佳等要中止研究的藥物,數之不盡,故每種新藥平均需要 10 億美元,才能通過FDA審批[6]。說詞動聽,社會大眾也一直相安無事,抗癌藥的平均售價,則由 2003 年的 5,000 美元(按月計),十年間狂飆一倍 [7]。直至 Zaltrap 事件,才迫醫學界正視問題,經廣泛報道後,藥廠宣佈售價減半,美麗煙幕消散無踪,藥廠的說詞不攻自破。

公平價格

高昂的藥價,等於直接將人命標上金錢符號。假設我們接受凡物皆可販賣,商品價格又是否任由賣家抬高?

「公平價格(Justum Pretium)」的概念,追溯至亞里斯多德,往後學者修訂其理論,得出結論──價格必須反映價值,否則不合倫理。那麼,藥物價值理應反映其藥效。以抗癌藥為例,服藥後的預期壽命,應是「公平價格」的指標之一。然而,FDA 批准的 Zaltrap,藥效與價格卻毫不相稱,大眾遂覺不合情理。

可是,倘若有藥效極高的新藥(比方說是根治愛滋病,或永久預防某癌症 ),「公平價格」又應如何制訂?換個角度,換取一年的生命,我們認為要付出多少,方算公平?以 Zaltrap 為例,一年壽命要付出超過五百萬港元,恐怕不為大多數人所接受。英國官方醫療機構(National Institute for Health and Care Excellence,簡稱 NICE)估算,一年健康壽命相等於三萬英鎊(折合約 345,000 港元)[8],這似為人命的「公平價格」訂下指標 ,供社會大眾衡量醫藥成本

金錢遊戲

即使如此,有了 NICE 的指標,亦只能適用於富裕國家。其他更窮的地方,人們根本無從負擔,藥廠則辯稱專利權無法得保障,索性不去開發那些市場。那是否意味,第三世界的人命比發達地方卑賤得多,甚至連治療的機會也沒有?

近百年來,醫學發展迅速,微創手術、標靶藥物等治療日新月異,可是,醫藥業的現況,卻無聲道出「人命有貴賤之別」的惡耗。

無可否認,人命比以前矜貴得多,但「人皆生而平等」的理想,看來仍是遙不可及。

圖片鳴謝:

Somsak Sudthangtum @ 123RF

參考資料:

[1] Census and Statistics Department, Hong Kong. Data in 2014 Q2. Available online. Accessed 18 Mar 2015.

[2] US Food and Drug Admininstration. Frequently Asked Questions on Patents and Exclusivity. Available online. Accessed 18 Mar 2015.

[3] 專利權(patent)和獨家權(exclusivity)為兩個不同的概念,但均會延長藥廠壟斷市場的時期,故本文無意分辨箇中不同。

[4] US Food and Drug Admininstration. FDA approved Zaltrap for metastatic colorectal cancer. Available online. Accessed 18 Mar 2015.

[5] Van Cutsem E, et al. Addition of aflibercept to fluorouracil, leucovorin, and irinotecan improves survival in a phase III randomized trial in patients with metastatic colorectal cancer previously treated with an oxaliplatin-based regimen. J Clin Oncol. 2012; 30: 3499–506.

[6] Kantarjian HM, et al. Cancer drugs in the United States: Justum Pretium - the just price. J Clin Oncol. 2013; 31: 3600–4.

[7] Chustecka Z. High Price of Cancer Drugs Is Harming Patients. Medscape Medical News. Available online. Acessed 18 Mar 2015.

[8] Experts in Chronic Myeloid Leukemia. The price of drugs for chronic myeloid leukemia (CML) is a reflection of the unsustainable prices of cancer drugs: from the perspective of a large group of CML experts. Blood. 2013; 121: 4439–42.